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竖冠企鹅之谜:会生一枚永远不去孵化的蛋

2022年10月26日7:12 未解之谜网

    在巢中繁殖一对竖冠企鹅。(C00ch/wikimedia)

    新西兰的鸟类学家在研究竖冠企鹅的时候发现,它们有一个奇怪的特性——会生下两枚蛋,但只孵化较大的第二枚,而丢弃或毁掉较小的第一枚。

    他们经过二十多年的观察和研究,于今年10月12日,将相关论文发表在科学期刊《公共科学图书馆一号》(PLOS One)上。

    这种企鹅叫竖冠企鹅(Erect-crested penguin),在中国也称翘眉企鹅,是迄今为止世界上研究最少的企鹅物种。这种企鹅的明显特征是,它们的眼睛上方有一条黄色或橙色的羽冠,看起来就像两道粗重的剑眉。

    1998年9月18日至11月2日,三名新西兰的鸟类学家开始在新西兰东南约860公里外的Antipodes群岛中的最大岛屿Antipodes岛上研究竖冠企鹅的繁殖。该岛面积20平方公里,是一座荒凉和无人居住的火山岛,仅有的居民就是企鹅和其它一些海鸟。

    每年9月至次年1月下旬是竖冠企鹅繁殖季,这段时间它们通常会在离岸的区域。在群种开始产卵之前,研究人员给270只企鹅用黄色油漆做了标记,以便在观察平台上可以识别。

    竖冠企鹅一窝主要产两枚蛋,10月初产下第一枚(A蛋),约5天后再产下较大的第二枚(B蛋)。观察发现,雌企鹅一般情况下只孵化较大的第二个蛋,而把较小的第一个蛋打破、滚开,或者故意排斥。这个奇怪的特性引起了研究人员兴趣,A蛋是如何损坏的以及为什么会损坏?

    观察发现,在100多个A蛋中,没有一个A蛋在B蛋产下之后存活超过一周的,绝大多数(80.1%)在B蛋产下之前或产蛋当天就被毁坏。

    大约四分之一(24.8%)的A蛋是在巢穴内被毁坏,或是被父母忽略。有29.2%的A蛋在巢穴附近看到。还有26.5%的A蛋在观察期消失了,它们很可能是从倾斜的岩石平台滚落,然后被贼鸥(skuas)叼走了。

    研究人员观察到A蛋最终从巢穴中出来的两种方式:在13个巢中(11.1%)观察到A蛋从巢中滚出来。还有7次(6.2%)观察到母企鹅啄食A蛋,并将其滚离巢穴。

    研究人员于是决定做一个防止A蛋滚开的测试。他们在14个巢穴周围添加了一圈石头,看这种方法是否可以改变A蛋的命运。

    石头圈显然起到了作用,有86%的A蛋得以保留,但是所有的A蛋都被毁坏了。其中64.3%的A蛋在巢穴中破碎,21.4%的A蛋即使留在巢穴中也没有被孵化。

    既然这个较小的A蛋永远不可能被孵化,那么企鹅为何要产下它呢?

    文章说,鸟类的可用自然资源往往有限,特别是在食物的供应和分配方面。亲鸟必须获得足够的食物来满足繁殖的能量需求,同时还要为它们的雏鸟分配足够的资源。这是鸟类繁殖成功的重要决定因素,因为蛋的大小会影响雏鸟的大小,这对后代的质量和存活率有重大影响。

    文章还说,在所有鸟类中,蛋的大小变化最极端的就是冠企鹅(crested penguins)。所有七种冠企鹅,全都是产下一窝两个蛋。其中A蛋明显小于B蛋,大小差异在25%到70%之间。而在那些两蛋差异不太大的企鹅中,31%至60%的巢穴孵化两只企鹅,但是在大多数情况下只有一只能够长成熟。

    关于A蛋和B蛋的推论还有其它,但到目前为止,关于竖冠企鹅蛋的大小二态差异化以及父母只孵化第二卵的强制性育雏,还没有一个推论被广泛接受。

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