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全球至少2万兆只蚂蚁,维护区域生态系统

2022年9月28日9:27 未解之谜网

    港大调查团队估算出地球上至少有20万亿只蚂蚁,它们与其它生物之间有多种相互作用,影响整个地区的生态系统。图为在哥伦比亚西南海岸附近的戈尔戈纳岛上,一只蚂蚁叼着一片叶子。(Luis ROBAYO / AFP)

    除了冰天雪地的南极地区,几乎地球上任何地方都能看到蚂蚁。它们是猎手、农夫或木匠,它们的“工作”包含分解动植物、松动土壤、狩猎、传播生物种子等,起到了维护整个地球的生态系统的作用。

    香港大学的生态学家帕特里克·舒尔泰斯博士(Patrick Schultheiss)和他的团队9月20日在美国学术期刊《国家科学院学报》(PNAS)发表了一篇针对蚂蚁的调查报告,估算出地球上至少有2万兆只蚂蚁。

    这是一个惊人的天文数字。但调查团队表示,人类仍可能低估了这种昆虫的总数量和品种数目。目前已经有超过15,700种蚂蚁被命名,但还有许多未知品种的蚂蚁,而它们与其它生物之间有多种相互作用,甚至影响整个地区的生态系统。

    舒尔泰斯博士9月22日对《纽约时报》表示,“我认为大多数生态系统,要是缺少了蚂蚁就会崩溃。” 密歇根大学的生态学家内特桑德斯(Nate Sanders)也表示,“蚂蚁是生态系统的推动者,了解蚂蚁有助于我们了解地球生态系统是如何运作的。”

    这份报告提到,全球蚂蚁族群的真实数目肯定超过目前估计的2万兆,目前这种新的推算法,只能保守估计那些栖息在树木或落叶附近的蚂蚁族群,而那些在地底生活的蚂蚁族群无法完全被计算。

    该研究的合著者、香港大学生态学家萨宾·诺顿(Sabine Nooten)对《纽约时报》表示,“如果它们的实际数目再高出一个数量级,我也不会感到惊讶,目前我们的研究只是才摸索到了表面。”

    通过研究观察,他们发现,蚂蚁种类最多的地区在热带和亚热带地区,占了约蚂蚁总数的38%,但不同的栖息地存在的数量差异很大。

    另外,他们发现落叶层蚂蚁群落的密度在热带和亚热带生物群落中最高,与先前观察到的蚂蚁和其它生物种类族群的物种的丰富度高度相关。所有(亚)热带森林和草原的物种丰富度排名,都是温带森林和草原的两倍,因为在地中海灌木丛和干旱灌木丛中观察到的落叶数目最低。

    该项发现与《科学杂志》上在今年8月发表的一项研究发现是一致的。由于热带森林的巨大树冠和已知的树栖蚂蚁密度,让热带地区的蚂蚁数量可能比目前预估的要更多。

    报告中引述著名的生物学家爱德华·威尔逊(Edward O. Wilson)的话,“蚂蚁占所有昆虫数量的三分之二。而有数百万种生物,我们对它们却几乎一无所知。”

    威尔逊曾表示,地球上有大量的昆虫,他们影响着整个生态系统,为人类提供广泛的“利益”。尽管如此,人们对于这些昆虫的认识仍十分有限。目前的昆虫丰富度和生物量正在以惊人的速度下降,原因是人类对于土地的过度开发和外来物种的入侵,都影响这些生物的生态系统,而它们也反过来影响着人类。

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