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韦伯望远镜在系外行星上探测到沙尘暴

VHS 1256 b的科学构想图,可见其大气风暴的猛烈程度。图右上方为两颗恒星。VHS 1256 b距离地球40 光年,一日的时间相当于地球的22小时。(NASA, ESA, CSA, J. Olmsted [STScI))

科学家使用功能强大的韦伯太空望远镜( James Webb Space Telescope),首次详细观测太阳系外行星上的沙尘暴现象。如果人有机会去亲身体验,那将是难以忘记的可怕经历。

据韦伯太空望远镜网站3月22日发布的消息,在距离地球仅40光年的太阳系外行星VHS 1256 b上,也有大气风暴现象。而且令人印象深刻的是,那里的风暴是真正的“热浪滚滚”,难以想象的可怕。

韦伯太空望远镜网站引述科学家的解释:“曾有过滚烫砂粒抽打脸颊的体验吗?相对于系外行星VHS 1256 b的大气风暴,地球上的所谓滚滚热浪不过是‘清风徐徐’。”

另据BBC报道,英国爱丁堡王家天文台(Royal Observatory Edinburgh)的科学家贝斯‧比勒(Beth Biller)说:“VHS 1256 b大气云比地球云的温度高多了。那是一颗年轻的炙热星球,其云端温度可能相当于蜡烛火焰那样热。”

VHS 1256 b是2015年英国红外巡天望远镜(VISTA)首次发现的一颗系外行星。当时科学家初步知道,它是一颗红色的“超级木星”,质量相当于太阳系木星质量的12至18倍。它与其恒星的距离是冥王星距离太阳的四倍,而且它围绕两颗恒星飞行。

韦伯太空望远镜示意图。(Shutterstock)

而韦伯太空望远镜的功能非常强,首次实现一次观测即可获取大量信息,科学家因此能马上详细了解VHS 1256 b的情况。

贝斯进一步解释说:“韦伯太空望远镜的观测结果非常棒,能分辨出其它星球大气云和我们所熟悉的地球水汽云之间的差别在何处。”

科学家根据韦伯太空望远镜的观测数据,还了解到VHS 1256 b大气云之中的各种成分,如一氧化碳、甲烷等等。而且在VHS 1256 b上,大气风暴之中的砂粒成分含有硅元素,砂粒大小不等,高端云层的砂粒非常细小,低端的砂粒略大。

韦伯太空望远镜收集的数据还包括各种红外线光谱等,因此科学家能比以前更详细地分析星球的分子元素成分。

英国爱丁堡王家天文台的另一位科学家吉莉安‧赖特(Gillian Wright)强调:“韦伯太空望远镜是唯一能同时观测所有大气分子和尘埃的望远镜。”

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